Assolutamente per caso, studiando come si formano i tumori, un gruppo di ricercatori si e’ imbattuto in una scoperta che potrebbe avere ripercussioni ben piu’ ampie: hanno scoperto perche’ i capelli diventano grigi e talvolta cadono. Gli scienziati del Southwestern Medical Center dell’Universita’ del Texas hanno identificato le cellule che consentono ai capelli di crescere e il meccanismo che li fa diventare grigi. E’ una proteina comunemente associata allo sviluppo nervoso, chiamata KROX20, che si trasforma nelle cellule della pelle e poi nel fusto del capello, cellule che poi producono una proteina chiamata fattore di cellule staminali. E sono proprio queste cellule responsabili della pigmentazione nei capelli. Nei topi queste cellule si sono scoperte determinanti per la calvizie e l’imbiancamento della peluria. Quando i ricercatori hanno rimosso le cellule che producono la proteina KROX20, i topi hanno perso il pelo; e quando hanno rimosso il gene SCF, sono diventati bianchi. “Con questa novita’, speriamo in futuro di riuscire a creare un composto da usare localmente che fornisca il gene necessario ai follicoli piliferi per correggere questi problemi estetici”, ha spiegato Lu Le, professore associato di dermatologia al Southwestern. La scoperta e’ stata del tutto casuale mentre studiavano una rara malattia genetica.

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